Es sind nur kurze Momente der Begegnung: Einmal im Monat fahren Psychiatriepatienten aus Hannover in den Serengeti-Park in der Lüneburger Heide, wo sie Giraffen füttern oder Äffchen streicheln dürfen. Die Besuche im Tierpark legten verschüttete Emotionen frei und hätten positive Effekte auf die Therapie, urteilt der Leiter des Projekts, Andreas Wessels. Um wissenschaftliche Belege dafür zu finden, begleitet die Medizinische Hochschule Hannover (MHH) die Ausflüge ihrer Patienten mit einer auf fünf Jahre angelegten Studie.

Die tiergestützte Therapie boomt bundesweit: Private Anbieter suchen mit Hunden oder Meerschweinchen Demenzkranke in Heimen auf, geistig beeinträchtigte Kinder gehen zum therapeutischen Reiten, und depressiven Menschen sollen Spaziergänge mit einem Lama am Führstrick helfen. Vor drei Jahren stiegen drei MHH-Patienten sogar ins Becken zu den Seelöwen vom Circus Krone und ließen sich durchs Wasser ziehen. Dies erinnerte an die umstrittene Delfin-Therapie, bei der langfristige positive Effekte von Forschern bisher nicht nachgewiesen werden konnten.

In der Uniklinik Hannover gibt es auch im Alltag einen tierischen Begleiter. Stationshündin Juli wurde für ihre Aufgaben speziell ausgebildet. "Sie wird von den Patienten als Trösterin und Zuhörerin erlebt", berichtet Psychotherapeut Wessels. Darüber hinaus fordere der Beagle die Patienten aktiv zum Spielen auf, etwa wenn er einen Ball hinlegt. "Tipps und Ratschläge helfen psychisch kranken Menschen oft nicht weiter. Ein Tier fragt nicht jeden Tag: Wie geht es uns denn heute?", beschreibt Wessels die Vorzüge des Vierbeiners.

Ingrid Stephan leitet das Institut für soziales Lernen mit Tieren in Lindwedel im Heidekreis und engagiert sich im Berufsverband Tiergestützte Therapie, Pädagogik und Fördermaßnahmen. "Die Akzeptanz für unsere Arbeit nimmt kontinuierlich zu. Was wir jetzt brauchen, sind einheitliche Qualitätsstandards", sagt die Pädagogin.

Positive Auswirkungen von Tieren auf die Gesundheit sind unbestritten. Schon der berühmteste Arzt der Antike, Hippokrates, berichtete vom heilsamen Rhythmus des Reitens. Laut einer US-Studie verringert eine Katze im Haushalt die Gefahr, einen Herzinfarkt zu erleiden. Allerdings übernehmen die Krankenkassen für tiergestützte Therapien keine Kosten, weil ihr therapeutischer Nutzen aus Sicht der Versicherungen nicht ausreichend nachgewiesen ist.