Sieben Geschwister im Alter zwischen 5 und 16 Jahren kamen bei dem Brand ums Leben. Eine weitere Schwester und die Mutter konnten sich bei dem Feuer in der Nacht zum Samstag (Ortszeit) rechtzeitig in Sicherheit bringen, wie die Feuerwehr mitteilte.

"Das ist eine unfassbare Tragödie", sagt New Yorks Bürgermeister Bill de Blasio an der Unglücksstelle. Bei dem Vorfall handelt es sich um die schlimmste Feuer-Tragödie in New York seit 2007, als bei einem Brand im Stadtteil Bronx neun Kinder und eine Frau aus derselben Familie ums Leben kamen.

Ursache des Brandes war ersten Untersuchungen zufolge eine Kochplatte in der Küche des Hauses. Darauf hatte die streng religiöse jüdische Familie Essen warmhalten wollen. Die Religion schreibt vor, dass am Sabbat zwischen Sonnenuntergang am Freitag und Samstagabend keine elektrischen Geräte, ein Herd zum Beispiel, benutzt werden dürfen. Doch die Platte funktionierte anscheinend nicht richtig und löste das Feuer aus. Nachbarn riefen die Feuerwehr. Da hatten sich die Flammen schon die Schlafzimmer erreicht. Drei Mädchen im Alter von 6, 11 und 16 Jahren und vier Jungen im Alter von 5, 8, 10 und 12 Jahren verbrannten in ihren Betten. Nachbar Andrew Rosenblatt hörte ihre Schreie, wie er der "New York Times" erzählte: "Mami, Mami, hilf mir!"

Mehr als 100 Feuerwehrmänner kämpften sich stundenlang zu den Kindern durch. "Es ist für uns schon schwer, ein Kind zu finden. Aber ein ganzes Haus voller Kinder…", sagte der Chef der New Yorker Feuerwehr, Daniel Nigro. Die 45 Jahre alte Mutter und eine 15 Jahre alte Tochter konnten sich retten, indem sie durch Fenster im ersten Stock sprangen. Schwer verletzt wurden beide in Krankenhäuser gebracht. Die Mutter habe zuvor noch versucht, Hilfe zu holen, sagte Nigro. "Sie hat es tapfer versucht, auch wenn sie schwere Verbrennungen hatte." Der Vater war nicht zu Hause.